“El excremento del diablo”: cómo el precio del petróleo llegó a ser tan fundamental para la economía mundial


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Ilustración del momento en el que Edwin Drake logró hallar el petróleo.
El estadounidense Edwin Drake fue el primero que extrajo petróleo con éxito, en 1859. Hoy EE.UU. es el primer productor mundial de este combustible, gracias al “fracking”.

Era el 27 de agosto de 1859 y se había enviado un mensaje crucial. El último patrocinador financiero del empresario Edwin Drake finalmente había perdido la paciencia: Paga tus deudas, ríndete y vuelve a casa, decía el mensaje.

Drake había estado intentando encontrar “aceite de roca”, un aceite “crudo” sin refinar de color marrón que a veces burbujeaba cerca de la superficie en el oeste de Pensilvania.

Planeaba refinarlo para convertirlo en queroseno para lámparas, un sustituto del aceite de ballena, que cada vez era más caro.

También generaría subproductos menos útiles, como la gasolina, pero si no lograba vendérselo a nadie siempre podría tirarlo.

El mensaje había sido enviado, pero Drake aún no lo había recibido cuando su taladro perforó un depósito subterráneo lleno de petróleo crudo bajo presión. Desde 21 metros debajo de la superficie, el petróleo comenzó a brotar.

Las ballenas se habían salvado y el mundo estaba a punto de cambiar.

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Solo unos pocos kilómetros al sur y unos años más tarde, se vio una pista de lo que vendría.

Cuando se descubrió petróleo en Pithole City, Pensilvania, en 1864, “no había ni 50 habitantes a media docena de millas”, según reportó el New York Times.

Pithole City en el apogeo de su breve auge petrolero, en 1865.
Pithole City en el apogeo de su breve auge petrolero, en 1865.

Un año más tarde, Pithole tenía al menos 10.000 habitantes, 50 hoteles, una de las oficinas de correos más concurridas del país, dos estaciones de telégrafos y docenas de burdeles.

Algunos hombres hicieron fortunas, pero una economía real es compleja y autosuficiente. Pithole no era ninguna de esas cosas, y solo un año después ya había desaparecido.

Su auge petrolero no duró, pero nuestra sed por el combustible creció y creció. La economía moderna está empapada de petróleo.

Es la fuente de más de un tercio de la energía mundial.

Eso es más que el carbón y más del doble que las fuentes de energía nuclear, hidroeléctrica y renovable combinadas.

El petróleo y el gas juntos proporcionan una cuarta parte de nuestra electricidad y la materia prima para la mayoría de los plásticos.

Luego está el transporte.

Edwin Drake se había preguntado quién compraría gasolina, pero el motor de combustión interna estaba a punto de darle la respuesta.

Desde automóviles hasta camiones, desde buques de carga hasta aviones a reacción, el combustible derivado del petróleo todavía nos sigue trasladando -a nosotros y a otros objetos-.

Un estacionamiento repleto de autos
La gasolina nació como un subproducto menos valioso del crudo, pero hoy mueve al mundo.

No es de extrañar que el precio del petróleo sea posiblemente el precio más importante del mundo.

En 1973, cuando algunos estados árabes declararon un embargo a las ventas a varias naciones ricas, los precios aumentaron de US$3 a US$12 por barril en solo seis meses.

Eso produjo una desaceleración mundial, y en Estados Unidos hubo recesiones luego de los aumentos de precios en 1978, 1990 y 2001.

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Algunos economistas incluso creen que los precios récord del petróleo jugaron un papel importante en la recesión mundial de 2008, que convencionalmente se atribuye únicamente a la crisis bancaria.

A medida que avanza el petróleo, también lo hace la economía.

Pero, ¿por qué nos volvimos tan terriblemente dependientes de este producto?

Un joven Winston Churchill.
Un joven Winston Churchill.

El magistral libro sobre la historia del petróleo de Daniel Yergin, ‘The Prize” (El Premio), comienza con un dilema que enfrentó Winston Churchill.

Churchill había sido nombrado jefe de la Royal Navy (la Marina Real de Reino Unido) en 1911.

Una de las primeras decisiones que tuvo que tomar fue si el Imperio británico enfrentaría el desafío de una Alemania expansionista con nuevos acorazados propulsados por carbón galés, de origen seguro, o por petróleo de la lejana Persia (la actual Irán).

¿Por qué alguien confiaría en una fuente tan insegura? Porque los acorazados a petróleo aceleraban más rápidamente y mantenían una mayor velocidad, y además necesitaban menos hombres para lidiar con el combustible y tendrían más capacidad para armas y municiones.

El petróleo era simplemente un mejor combustible que el carbón.

La decisión de Churchill en abril de 1912 -que él mismo bautizó como una “zambullida fatídica”- reflejó la misma lógica que ha gobernado nuestra dependencia del petróleo, y moldeó la política global desde entonces.

Después de la decisión de Churchill, el Tesoro británico compró una participación mayoritaria en la Compañía de Petróleo Anglo-Persa, el antepasado de BP (originalmente British Petroleum).

Una huelga de petróleo en un campo de la Compañía de Petróleo Anglo-Persa en 1909.
Una huelga de petróleo en un campo de la Compañía de Petróleo Anglo-Persa en 1909.

En 1951, el gobierno de Irán nacionalizó la petrolera. “Es nuestra empresa”, protestaron los británicos. “Es nuestro petróleo”, respondieron los iraníes. El argumento se repetiría en todo el mundo durante las décadas posteriores.

A algunos países les fue muy bien. Arabia Saudita es una de las más ricas del planeta, gracias a sus grandes reservas de petróleo.

Su compañía petrolera estatal, Saudi Aramco, vale más que Apple, Google o Amazon.

Una de las sedes de Saudi Aramco
Saudi Aramco opera en 28 lugares alrededor del mundo y emplea a alrededor de 76.000 personas.

Aún así, nadie confundiría a Arabia Saudita con una economía compleja y sofisticada como la de Japón o Alemania. Quizás es un poco más como Pithole en una escala mayor.

En otros lugares, desde Irak hasta Irán, desde Venezuela hasta Nigeria, pocos países ricos en petróleo han prosperado gracias a este descubrimiento. Los economistas lo llaman la “maldición del petróleo”.

Juan Pablo Pérez Alfonzo, ministro de Petróleo de Venezuela a principios de la década de 1960, tenía una descripción más vívida. “Es el excremento del diablo“, declaró en 1975. “Nos estamos ahogando en el excremento del diablo”.

¿Por qué es un problema tener mucho petróleo?

Exportarlo aumenta el valor de tu moneda, lo que puede hacer que todo lo que no sea petróleo sea prohibitivamente caro de producir en ese país.

Significa que puede ser difícil desarrollar industrias manufactureras o de servicios complejos.

Históricamente, muchos políticos han tratado de monopolizar el petróleo de su país para ellos y sus aliados. Las dictaduras no son infrecuentes. Hay dinero -para algunos- pero esas economías tienden a ser débiles y frágiles.

Esa es una razón por la que podríamos esperar que algo reemplace al petróleo. El cambio climático, obviamente, es otra.

Pero el petróleo hasta ahora se ha resistido obstinadamente a ceder a las baterías. Esto se debe a que las máquinas que se mueven deben llevar consigo su propia fuente de energía, y cuánto más ligeras, mejor.

Un kilogramo de gasolina almacena la misma cantidad de energía que 60 kg de baterías, y tiene la conveniente característica de desaparecer después de su uso. Las baterías vacías, por desgracia, son tan pesadas como las llenas.

Planta de baterías de Tesla
La compañía de automóviles eléctricos Tesla está desarrollando tecnología pionera en baterías.
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Los autos eléctricos finalmente comienzan a abrirse paso. Los aviones jumbo eléctricos son un desafío más difícil.

Hubo un momento en el que parecía que el petróleo simplemente comenzaría a agotarse -se lo llamó “pico del petróleo”- lo que impulsó precios cada vez más altos y nos dio el ímpetu para avanzar hacia una economía limpia y renovable.

Pero de hecho, hoy el petróleo se descubre mucho más rápido de lo que se consume.

Esto se debe en parte al rápido crecimiento de la fracturación hidráulica, o “fracking”, un proceso controvertido por el cual se bombea agua, arena y productos químicos bajo tierra a alta presión para liberar petróleo y gas.

Una plataforma de fracking en el campo petrolero de la Cuenca Pérmica en Texas
La Administración de Información Energética de EE.UU. estima que aproximadamente la mitad de la producción total de petróleo crudo del país proviene del “fracking”.

El fracking se parece más a la fabricación que a la exploración y producción petrolera tradicional.

Está estandarizado, disfruta de ganancias rápidas de productividad y el proceso comienza y se detiene dependiendo de si el precio es correcto.

Muchos críticos han expresado temores sobre sus posibles consecuencias ambientales a largo plazo.

No obstante, la Cuenca Pérmica, sede de la industria del fracking estadounidense, ya produce más petróleo que los 14 miembros de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP), incluyendo a Arabia Saudita e Irak.

Parece que todavía nos estamos ahogando en el “excremento del diablo”, y podríamos continuar así por algún tiempo.

Fuente: BBC Mundo.

¿Cómo saber cuánto vale lo que no tiene precio?


Pareja mirando un cuadro rojo
¿Será que el precio de algo es simplemente lo que la gente está dispuesta a pagar?

En el año 211 a.C., Roma y Cartago se enzarzaron en una larga guerra que moldearía el antiguo Mediterráneo.

El general norteafricano Aníbal Barca había vencido a las legiones romanas con facilidad. Cuando los romanos se reagruparon y comenzaron a luchar, Aníbal decidió poner en marcha un plan audaz: asaltar nada menos que la propia Roma.

Aunque tenía pocas posibilidades de vencer las defensas de la ciudad, esperaba que los romanos entraran en pánico y retiraran a sus ejércitos.

Instaló un campamento a orillas del Anio, a 5 kilómetros de la ciudad, pero rápidamente Roma le dio a entender de una manera tan audaz como su plan que había descubierto su estrategia.

Se aseguró de que el general cartaginiense se enterara de que el terreno en el que había montado sus tiendas de campaña había sido vendido a la ciudad a un precio razonable en una subasta pública.

Si los gobernantes de Roma estaban dispuestos a pagar lo que valía la tierra que estaba pisando del ejército de Aníbal, era porque no temían que se fuera a quedar ahí por mucho tiempo. Y así fue: poco después Aníbal se retiró.

Es quizás la única vez en la que una subasta se ha utilizado como arma para atacar la moral del enemigo, pero no es la primera subasta registrada.

Aníbal, circa 200 a.C.
Roma derrotó a Aníbal con una subasta.

300 años antes, por ejemplo, el historiador y geógrafo griego Heródoto de Halicarnaso describió a hombres pujando por las mujeres más atractivas de Babilonia.

“Los hombres ricos que querían esposas pujaban por las chicas más bonitas, mientras que a los más humildes, a los que no les servía de mucho la belleza en una esposa, se les pagaba para que se quedaran con las feas“.

Problemático, sí, pero ingenioso. Esa subasta era un asunto comunitario en el que los fondos recaudados de los mejores postores se utilizaban para compensar a los hombres más pobres.

¡A la una… a las dos… vendido!

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Las subastas parecen ser casi tan comunes como el propio mercado.

Puedes imaginar la idea redescubriéndose sin cesar en todo el mundo, cada vez que un comerciante ofrecía pagar tres óbolos por frasco de aceite de oliva y el hombre que estaba a su lado decía: “No aceptes esa oferta, pagaré cuatro”.

De esos sencillos momentos evolucionó el evento teatral que llamamos la subasta “a viva voz”: esa sala llena de comerciantes de arte o antigüedades, con patrocinadores millonarios que oferta por teléfono y un subastador elegante que dirige todo el proceso.

Subasta en Sotheby's en 2018
Las subastas tienen muchas formas.

Al dejar claro lo que otros están dispuestos a pagar, las subastas dificultan que los inescrupulosos exploten a los crédulos.

A principios del siglo XIX, los comerciantes británicos utilizaron las subastas para descargar grandes volúmenes de productos británicos baratos en Estados Unidos. Los consumidores estadounidenses estaban encantados, pero los comerciantes estadounidenses como Henry Niles estaban indignados.

“[Las subastas son] La gran máquina mediante la cual los agentes británicos destruyen de inmediato toda regularidad en los negocios de los comerciantes y fabricantes estadounidenses“, se quejó.

Un comité antisubasta presionó al Congreso, declarando: “Las subastas son un monopolio y, como todos los monopolios, son injustas, al dar a unos pocos lo que debería distribuirse entre la comunidad mercantil en general“.

Esa “comunidad mercantil” solo quería preservar sus márgenes. Sin embargo, hay una pizca de verdad importante en la denuncia.

En cualquier subasta, los vendedores quieren estar donde están los compradores y los compradores quieren estar donde están los vendedores. Eso hace que la subasta sea un monopolio natural: siempre existe el riesgo de que los grandes lugares de subastas abusen de su poder de mercado.

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Velas, relojes, sobres

Si bien la subasta abierta es la más famosa, hay muchas otras formas de diseñar una subasta.

El cronista del siglo XVII Samuel Pepys describe una subasta que terminaba cuando la llama de un pedazo de vela se apagaba. La imprevisibilidad de este momento tenía como objetivo evitar que la gente utilizara la impopular táctica de presentar una oferta ganadora en el último segundo.

La más reciente subasta de Aldermaston en 2019
En Aldermanston, Reino Unido, todavía se usa la “subasta de vela” para vender un terreno que cambia de dueño cada tres años.

También hay subastas por reloj.

La “subasta por reloj holandesa” se utiliza en el vasto mercado de flores de Aalsmeer, y la esfera del reloj no muestra la hora, sino el precio.

Ese precio va bajando hasta que alguien detenga el reloj presionando un botón. Quien detuvo el reloj, compra las flores al precio indicado.

A primera vista, el método es muy distinto a una subasta abierta a gritos. Pero, de hecho, los fundamentos no son muy diferentes y hacen que el proceso sea aún más rápido, como corresponde a un producto que se marchitará rápidamente si no se puede vender y enviar.

El reloj para subastar flores.
El reloj para subastar flores.

Luego está la subasta de oferta sellada, amada por los agentes inmobiliarios: escribestu oferta, la metes en un sobre y lo cierras. La oferta más alta gana el premio.

Pero aquí hay una curiosidad: bajo la superficie, la subasta de puja cerrada es exactamente la misma que la subasta holandesa de relojes de flores.

En cada caso, simplemente debes decidir cuál es tu precio.

A diferencia de lo que ocurre en una subasta abierta a gritos, no sabrás nada sobre la voluntad de pagar del resto de la gente hasta que es demasiado tarde.

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¿Para qué?

Uno podría preguntarse por qué se utilizan subastas en algunas circunstancias, mientras que en otros casos los vendedores publican un precio de “tómalo o déjalo”. Tu supermercado, por ejemplo, no subasta las verduras.

La respuesta es que las subastas cobran valor cuando nadie está seguro del precio de lo que se vende.

Los productos de segunda mano vendidos en eBay son un ejemplo obvio, pero hay muchos otros: un permiso para perforar en busca de petróleo en un terreno inexplorado, una pintura de Leonardo da Vinci o una licencia para usar el espectro de radio para proporcionar servicios de telefonía móvil.

Este último solía ser entregado a las empresas favorecidas por sumas triviales. Ahora los gobiernos lo subastan por miles de millones.

Otro ejemplo es el tipo complejo de subasta que lleva a cabo el Servicio Forestal de Estados Unidos por el derecho a realizar tala y extracción de madera.

Chattahoochee National Forest, Georgia
El Servicio Forestal de Estados Unidos pone a disposición cerca de 49 millones de acres de tierras boscosas para la extracción de madera.

Esas “increíblemente emocionantes” subastas han sido ampliamente analizadas por Susan Athey, la primera mujer en ganar la prestigiosa medalla Bates Clark en Economía. En particular, ella y sus colegas han explorado la importancia de la información privada en poder de los licitadores en la configuración de las ofertas realizadas y de los precios finales pagados.

Después de todo, en cada uno de estos casos se desconoce el verdadero valor del artículo en venta.

Cada postor hace uso de su propia información. La subasta reúne todos esos datos y los transforma en un precio a pagar. Es todo un truco.

Y es algo que los romanos entendieron cuando informaron sobre los resultados de su subasta para dejarle saber a Aníbal que no tenían miedo.

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En todas partes

Si bien las subastas pueden parecer algo de la vieja escuela, son omnipresentes en la vanguardia de la economía digital moderna, y no solo por el éxito de los sitios de subastas en internet como eBay y eBid.

Piensa en lo que sucede cuando escribes un término de búsqueda en Google.

Junto a los resultados de la búsqueda, verás anuncios. Esos anuncios están ahí porque han ganado una subasta compleja y en gran parte invisible.

Esa subasta les asigna posiciones más o menos prominentes dependiendo tanto de su “oferta de costo por clic” máxima (cuánto dinero ha ofrecido pagarle a Google una empresa por cada persona que haga clic en su anuncio) y de cuán bueno cree el algoritmo que el anuncio en sí lo es.

Por ejemplo, un comerciante de arte puede ofrecer una tarifa alta para aparecer junto a las búsquedas de “Picasso”, pero un anunciante que vende carteles de Picasso puede esperar muchos más clics y ganar el primer lugar en la subasta aunque su oferta por clic sea más baja.

Subasta de libros
Una antigua forma de vender sigue viva en internet.

Esas subastas tienen lugar cada vez que alguien escribe una búsqueda en Google y su escala es desconcertante.

La empresa matriz de Google, Alphabet, obtiene más de US$2.000 millones de ganancias cada mes. La mayor parte proviene de la publicidad y la mayor parte de la publicidad se vende mediante subasta.

En 2019, se estimó que Google obtuvo más ingresos de la publicidad que sus dos mayores rivales, Facebook y Alibaba, combinados.

Y a menudo verás anuncios de los propios productos de Google, algo que inquieta a más de uno.

¿Junto o no la cuenta de banco con la de mi pareja?


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Una de las principales causas de divorcio son las frecuentes discusiones sobre el dinero. Xavier Serbiá te dice lo que debes saber antes de tomar la decisión.

https://cnnespanol.cnn.com/video/debo-tener-cuenta-de-banco-con-mi-pareja-juntos-separada-ahorro-divorcio-dime-xavier-pkg-cnn-dinero/

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